Reseñas y reflexiones

 

Enseñar ciencia es una labor apasionante, a mi me apasiona. Es a la vez compleja y gratificante. Requiere un ajuste lo más preciso posible entre  el rigor y la profundidad de los conceptos y el nivel de desarrollo intelectual y motivación de los alumnos. Esto es especialmente diverso en la educación secundaria y el bachillerato que constituyen mi campo de trabajo.

En estos tiempos cambiantes y vertiginosos se presenta ante ellos un amplio abanico de focos de atención, o distracción, que no ayudan mucho. Los mensajes son cortos, el tiempo breve y la dispersión enorme. Esta forma de vivir está educando sus mentes de una forma que ninguna Ley educativa parece capaz de redirigir. Nada se puede hacer para encauzar esta tendencia social en todo el mundo. Hay que convivir con ella y sacarle el partido que podamos.

El lado positivo está en la enorme variedad, riqueza y facilidad de acceso a toda clase de fuentes: textos, imágenes, esquemas, presentaciones, videos y tutoriales,  que pueblan el universo digital. Su enormidad es también su punto débil. No es labor para un docente solo, es un trabajo de selección que únicamente tiene sentido en equipo. Vivo en Castilla y, por desgracia, la palabra equipo se usa poco en estos lares.

En este escenario los libros, sí esos artilugios sin conexión a la red, han pasado a ser considerados por las nuevas generaciones de estudiantes como instrumentos anticuados, incómodos y pesados, incluso desde un punto de vista físico.

Sin embargo, precisamente el libro permite una lectura reposada y reflexiva, un método de concentración no dispersiva. Para quienes disfrutamos con ellos, su tacto, su olor, la posibilidad de trabajarlos, marcarlos, señalarlos, anotar sus márgenes hasta casi desencuadernarlos nos proporciona un placer incomprendido por muchos de nuestros alumnos.

ESTA SECCIÓN no pretende ser una guía de lo mejor publicado, en absoluto. Será el reflejo de mis propias lecturas, reflexiones y recomendaciones. Aquellas que me han llevado a enriquecerme como persona, como profesional, como ciudadano consciente de los problemas medioambientales y sociales. Me gustaría compartirlas con quienes comparto cada semana la tarea de enseñar-aprender, pero también con los compañeros de otras materias, antiguos alumnos  o cualquiera que esté interesado.

Habrá un poco de todo… con el tiempo. De paso puedo ayudar a elegir un regalo para un amigo, un pariente o ustedes mismos.

Buscad un rincón tranquilo, buena luz, musiquita suave si os place, un lápiz, un puñado de post-it y a por ellos.

Se agradecen comentarios y sugerencias.


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EL LADRÓN DE CEREBROS. (Ciencia general).

ESTUPINYÁ, Pere. El ladrón de cerebros. Ed. Debolsillo, 2010. Barcelona.IMG_8260.JPG

Junio, 2018

Pere Estupinyá es bioquímico de formación. Ha derivado en la divulgación científica colaborando con diversos medios: prensa, radio, tv. En 2007 pasó un año en el MIT donde desarrolló un blog en el que compartía sus entrevistas con destacados científicos. Fruto de esto es este libro.

Puedes encontrar aquí más de 80 reflexiones cortas sobre temas muy diversos que conciernen a la actualidad científica: el cerebro, el comportamiento humano, el universo, el método científico y la falsa ciencia, la ingeniería genética, el cambio climático y otros muchos aspectos.

De lectura fácil, por su lenguaje accesible y la extensión comedida de cada entrada que nos permite adquirir una visión en casi tiempo real de los que se cuece en el mundo científico de primera línea. Nos transmite pasión para estar al día en la revolución científica que nos está deparando este arranque del siglo XXIy que está en la base de los grandes cambios sociales que se están gestando. Mientras, en los centros educativos, nos dedicamos con frecuencia transmitir los conocimientos y descubrimientos del siglo XX o incluso del XIX.

Podría este material usarse como una forma de introducir a nuestros alumnos en la reflexión y el acercamiento a los aspectos que en cada caso interesen. Variedad no le falta. A los profesores les recomiendo este libro para la biblioteca del Centro o del Departamento. No siempre los sesudos manuales son el mejor método para estimular la curiosidad y el deseo de saber más.

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LA INFLUENCIA SILENCIOSA, cómo el clima ha cambiado la historia (Medio ambiente, historia, climatología, historia de la Tierra).

BRASERO, Roberto. La influencia silenciosa. Ed. Espasa Libros, 2017. Barcelona.

IMG_7247Marzo, 2018

Roberto Brasero es bien conocido por sus programas televisivos interminables sobre el tiempo que nos espera. Es esta ocasión se estira hacia el pasado llevándonos a reconocer la climatología que ha dominado el planeta en tiempos pasados y relacionándola con episodios históricos.

Su tono es el suyo propio, ameno, dibulgativo y entretenido. Nos pasea primero, como aperitivo, por la historia geológica hasta traernos a los remotos tiempos mesopotámicos y después Grecia, Roma, la Edad Media, los Vikingos y sus correrías por los mares y continentes del Norte, Colón, la pequeña Edad del hielo y un largo etcétera de lugares y momentos.

Dos aspectos me llaman la atención, de un lado los sutiles y variados cambios del clima a lo largo de la Historia de la humanidad sucedidos de forma natural y que han condicionado expediciones, invasiones, migraciones y progresos. Han sido más y más intensos de lo que un ciudadano normal supone. Nos hace replantearnos el “de toda la vida”. De otra parte, parece que el cambio climático generado por el hombre le es un poco indiferente hasta el final del libro. Es aquí donde vemos como sobre los cambios naturales la humanidad está empujando en una dirección específica produciendo un cambio climático antrópico que amenaza con superar cualquiera anterior y que tendrá y ya tiene consecuencias sobre la sociedad. Al fin y al cabo, a la vida en el planeta le afectará poco como tal, seguirá su camino sin nosotros sin problemas.

Me parece muy recomendable para los alumnos de Bachillerato interesados en la climatología o en la Historia, y en cualquier caso de interés para los futuros ciudadanos que tendrán que lidiar con los problemas medioambientales y con los políticos incapaces de afrontarlos decididamente antes de que sus consecuencias nos afecten gravemente a todos. Un conocimiento informado nos previene del negacionista, las falsedades y la desinformación que corre como la pólvora (que lenta ya la pólvora) comparada con las redes sociales y los electrones desbocados de hoy. Afrontar el conocimiento desde una perspectiva más fresca a interdisciplinar será sano para las mentes que intentamos formar. Disfrutadlo.


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MEDIO PLANETA, la lucha por las tierras salvajes en la Era de la sexta extinción. (Ecología, Medio ambiente).

WILSON, Edward O. Medio planeta. Errata naturae editores. 2017, Madrid.

fullsizeoutput_7602Enero, 2018

Edward Wilson (Alabama 1929- ) es uno de los más reputados biólogos. Ha sido durante años profesor de la Universidad de Harvard. Este libro representa un ensayo donde muestra su preocupación por el futuro de la biodiversidad en el planeta y como ésta está ligada a la propia supervivencia y bienestar de la humanidad.

En una primera parte repasa la biodiversidad existente, y la influencia del hombre en la extinción de especies en nuestra actuación como “amos y señores de la Tierra”  tal como nos ha enseñado la filosofía, la economía y la religión occidental. Repasa los factores que favorecen los procesos que llevan a la pérdida de diversidad: destrucción de habitats, especies invasoras, contaminación y cambio climático, crecimiento de la población humana sobreexplotación. Critica con dureza la visión de aquellos economistas, políticos y pensadores que entienden que el llamado Antropoceno es un periodo de la historia de la Tierra en la que la humanidad toma el control del planeta y lo moldea a su conveniencia. el objetivo de éstos sería mantener los estándares de desarrollo cerrando los ojos al equilibrio planetario y a las infinitas relaciones de interdependencia entre la biosfera y la humanidad, como si dos elementos diferentes se tratara. Consigue resumir esta miopía en una preciosa cita de Alexander Von Humboldt: “la visión más peligrosa del mundo es la de aquellos que no han visto el mundo”.

En la segunda parte traza una visión de la riqueza de biodiversidad que todavía queda, la conocida y la que permanece aún oculta o inexplorada. Hay un resumen breve pero interesante de los principales ecosistemas más o menos vírgenes que todavía perduran.

Finalmente hace un alegato un tanto optimista sobre la capacidad de la tecnología para reducir la huella ecológica y propone lo que el título sugiere, un acuerdo internacional para preservar la mitad de la superficie del planeta (tierra y mar) como lugares protegidos para asegurar la supervivencia de la biosfera y su riqueza.

El libro se publica en 2017 y, por tanto, está animado por el pequeño y tristemente fugaz periodo en que la cumbre de Paris y la conjunción de ciertos gobiernos en países emblemáticos alumbraron un luz de esperanza. Es doloroso y aterrador ver como el optimismo que destila el autor,  dando por hecho que la humanidad ha empezado a ver el camino, se desvanece como el humo con la llegada al  poder de la ignorancia y la avaricia en uno de los territorios claves para poner un poco de sensatez en la loca carrera de la humanidad hacia su propia destrucción.  Desconozco los sentimientos del autor en estos momentos pero puedo imaginar su desolación.


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CIENCIA Y GASTRONOMÍA. (química, física, biología)

VV.AA. Ciencia y gastronomía. Investigación y Ciencia Temas (3er trimestre 2017). nº 89. Ed Prensa Científica. Barcelona.

IMG_6888Octubre 2017

En esta ocasión traigo a esta sección el número de una revista de divulgación científica. Se trata de un monográfico sobre la gastronomía en el que se analizan las técnicas culinarias desde un punto de vista químico y físico en tres secciones: ingredientes y alimentos; elaboración de platos, y procesos, técnicas y aparatos. Nada más de moda estos tiempos de canales de cocina y concursos de Chefs.

Cuantas veces habremos usado en clase la preparación de una mayonesa como ejemplo de emulsión, la cocción en olla a presión como variación de los puntos de ebullición, el liofilizado como sublimación o el caldo de cocido como disolución coloidal.

Aquí tienes toda una revista llena de conceptos de este tipo explicados a un nivel que pueden disfrutar los alumnos de segundo de Bachillerato de la materia de Biología una vez vistas las biomoléculas.

El almidón, los edulcorantes, los taninos, los espesantes, la fibra, el alioli, el chocolate, las mermeladas, las pectinas, los encurtidos…  Por qué se reblandecen o se secan los alimentos, qué es lo que proporciona sabor a pollo, cómo y qué es una espuma, qué pasa cuando freímos  y otras técnicas más exóticas como la esferificación  el uso del nitrógeno líquido, las nuevas técnicas de conservación de alimentos o la impresión de alimentos en 3D.  Prácticamente todo al alcance de la capacidad de comprensión de los alumnos de este nivel.

Leed y a disfrutad.


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PHILOSOPHY OF SCIENCE

OKASHA, Samir. Philosophy of science, a very short introduction. Oxford University Press. 2016 (first edition 2002) Oxford.

IMG_6366Julio 2017

What is science? Maybe is not only an attempt ton understand the world we live in. In Samir words: one of the main tasks of philosophy of science is to understand how techniques such as experimentation, observation, and theory construction have enabled scientists to unravel so many of nature’s secrets. 

Firstly he gives us a look of different philosophers and scientists such as Copernicus, Ptolomaic, Kepler, Galileo, Descartes, Newton or Einstein. After that he criticizes the criterion of Popper about the science as only  a falsifiable theory.

Then he explains the difference between deduction and inductive inference, causality, realism and anti-realism, observation or detection.

He talks us about scientific change and scientific revolutions. At the end we can read about philosophical problems in physics (Leibniz versus Newton), biology (what are biological species?), or phycology (is the mind modular?).

In my experience, students in scientific matters are not too much interested in science philosophy, what is more, the usually attend this lessons with very little encouragement, they only try to pass the exam. Probably this book could help to change their minds.


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MICROCOSMOS (Evolución)

MARGULIS, Lynn y SAGAN, Dorion. Microcosmos. TusQuets Editores. Colección Fábula 2016, Barcelona.

fullsizeoutput_6c9c.jpegJulio, 2017

Lynn Margulis (1938-2011) fue Catedrática del Departamento de Geociencias de la Universidad de Massachusetts y codirigió el Departamento de Biología Planetaria de la NASA. Su hijo Dorion Sagan (1959-) es un escritor y divulgador científico de periódicos como The New York Times siguiendo la estela divulgativa de su padre Carl Sagan.

La primera edición de este libro data de 1986 y trata de divulgar la innovadora  idea (en aquel momento) del origen simiente de las mitocondrias y los cloroplastos, absoluta-mente aceptada hoy día, así como de los undulipodios que incluirían todas aquellas estructuras formadas por microtúbulos, esta última menos apreciada.

Sin embargo, el interés del libro es más amplio ya que disiente del papel de la competencia como el motor principal  del proceso evolutivo. Por contra proponen que es la cooperación, la simbiosis, la suma de organismos el mecanismo que ha determinado los grandes avances e innovaciones en el proceso evolutivo. Para ello hace un repaso de la vida desde su origen, paso a paso, justificando el orden de los procesos y los cambios a los que dieron lugar a lo largo de la historia de la biosfera en el planeta.

Algunos capítulos resultan especialmente interesantes como el que trata de la gran crisis originada por la liberación de oxígeno o los procesos de flujo genético entre micro-organismos, mas eficientes, según los autores, que la propia variabilidad introducida por la reproducción sexual.

El capítulo final “el futuro supercosmos” es una interesante reflexión sobre el futuro de la biosfera en expansión en el cosmos, las condiciones necesarias y sus consecuencias. Aunque todavía se pudieran entender como parte de la ciencia ficción, algunas ya son tema de debate en una hipotética expansión de la humanidad hacia mundos exteriores como Marte, Titán o Europa y la posibilidad de existencia de vida en ellos.

¿Es este un planeta dominado por los organismos pluricelulares o parte de un enjambre de relaciones en el microcosmos? ¿Se autorregulación nuestro planeta como un superorganismo al estilo de la propuesta Gaia de Lovelock? ¿que opinan Dawkins o Ford Doolittle al respecto?  Una visión distinta que merece la pena ser pensada y tenida en cuenta porque tiene implicaciones no sólo biológicas sino también sociales y políticas. Nos iría mejor si nos parásemos a preguntarnos ¿competimos o cooperamos?


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CRÓNICAS DE LA EXTINCIÓN. (Ecología, Evolución)

ARITA, Héctor T.  Crónicas de la extinción. Fondo de Cultura Económica, 2016. Ciudad de México.

fullsizeoutput_6c2fJunio 2017

Héctor Arita es Biólogo por la UNAM y doctor por la Universidad de Florida. Profesor de Ecología y de biología de la conservación.

Esta obra de divulgación ganó en 2016 el Premio Internacional de Divulgación Científica Ruy Pérez Tamayo. Se trata de una reflexión sobre la inevitable extinción de las especies a lo largo de la historia de la Tierra y del papel que diferentes factores han jugado en el proceso, incluido el ser humano.

Tomando como ejemplo algunos casos conocidos y otros menos populares, el autor va plantearon los mecanismo y las circunstancias que rodearon la extinción de diferentes especies: la tortuga gigantes de las Galápagos, Mamuts y elefantes, el Dodo, Trilobites, dinosaurios o la megafauna pleistocena. Especial mención merecen las referencias a las diferentes especies del género Homo que compartieron tiempo con nuestros antepasados directos  Homo sapiens como los neanderthales.

Cuando el papel del hombre en el proceso es claro nos permite una reflexión sobre la codicia, la ignorancia o la inconsciencia del ser humano, nuestro rol en la naturaleza y el empobrecimiento natural, social y económico que representa la extinción de especies en los ecosistemas.

No todo es desesperanza, podemos implicarnos en los procesos de conservación, concienciación y desarrollo tecnológico que quizá en algún caso puedan conducir a la protección y quién sabe si a lo que llama la “desextinción” de algunas de estas especies desaparecidas, bien con técnicas de ingeniería genética o de selección artificial que recreen, al menos, algunos fenotipos similares a los irremisiblemente perdidos.

El libro tiene un nivel perfectamente asequible para ser leído por alumnos de Bachillerato que estén interesados en el tema o que quieran comprender mejor el porqué de los procesos de extinción pasados y actuales con el fin de concienciar e intentar limitar los efectos de lo que ya se conoce como “la sexta extinción”.


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DESTEJIENDO EL ARCO IRIS. (Biología, Evolución, Física)

DAWKINS, Richard. Destejiendo el arco iris. TusQuets editores, 2002, Barcelona.           English title: Unweaving the Rainbow (1998).

fullsizeoutput_68a4Marzo 2017.

Dawkins nació en 1941, ha trabajado en  Universidades de California y Reino Unido (Glasgow, Cambridge y Oxford). Es autor de libros tan conocidos como “El gen egoista”  y “Escalando el monte Improbable”.

El arco iris es el pretexto para adentrarse en diversos aspectos de la Ciencia. Uno de los capítulos aborda la percepción del tiempo geológico, un concepto nada fácil para nuestras mentes evolucionadas en la comprensión de intervalos infinitamente más cortos. Destripa en otros los
fundamentos del arco iris enlazándolo con la percepción, la espectrometría o la expansión del universo. Desteje con la misma claridad el sonio y sus repercusiones. Nos lleva hasta el ADN con una preciosa y precisa descripción del método que permite la identificación forense mediante repeticiones en tanem.

Intercalando los meros aspectos técnicos nos hace reflexionar sobre como lo que denomina “estupidificación populista” de la sociedad nos vende la ciencia en su faceta  de “entretenimiento divertido” obviando el trabajo duro y riguroso y toda la filosofía que subyace tras ella. Ataca sin piedad la Astrología y otras supersticiones inoculadas en la fase infantil y enquistadas en la fase adulta. En un momento dado cuenta una divertida forma de descubrir la farsa de los supuestos poderes paranormales.

Explica en otro momento el significado estadístico de un “intervalo de confianza” o la metodología del doble cero en una investigacion. Resulta interesante ver cómo coincide con Gould en lo poco eficaz que es nuestro cerebro para interpretar datos estadísticos, pero al mismo tiempo, critica ferozmente algunos argumentos del mismo autor sobre los procesos evolutivos que tuvieron lugar en el periodo Precámbrico expuestos en el libro “La vida maravillosa”.

Los últimos capítulos los dedica a tejer el modo en que nuestro cerebro  reconstruye una percepción del e
ntorno con ejemplos basados en la visión que puede hacernos parecer muy reales alguna alucinaciones.

Es un libro que puede ser adecuado en algunos capítulos para los alumnos de segundo de Bachillerato, aunque también un material en el que el profesorado puede encontrar inspiración para dar a conocer de forma clara a sus alumnos algunos aspectos del método científico, el hecho evolutivo y otros temas como los que he comentado mas arriba.

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LIFE ON THE EDGE  (Ciencia, Biología, Física).

McFADDEN, Johnjoe and AL-KHALILI, Jim. Life on the edge. Broadway Books, New York, 2014.

fullsizeoutput_6853January 13, 2017

This is an interesting and amazing book. The authors are professors at Surrey University, England.  Both propose that quantum mechanics are at the very heart of Biology. They illustrate their idea by recents experiments carry out around the world.

How do migrant birds like robins and monarch butterflies know where to go? How photons are catch by chlorophyll and they are passed to action centre in photosynthesys process? How do we smell? How tautomeric molecules could be taken into account in mutations?  What is life? How life began? May be sooner than later scientists will create life out of death material using quantum mecanics knowledge.

I can hardly understand mecanisms as quantum tunneling, estragement or Schöredinger’s wave funtion, but the authors contrast their theories with the clasical models based on termodinanic. In a certain sense this is the more interesting issue for students because they can understand all the classical view of these facts.

Authors think that many of biological activities are basically ruled by quantum mechanic. For teachers it will be stimulating although a bit speculative work. Authors agree but new ideas are always in this way. Despite the fact that there are not definitve proofs by now, many groundbreaking experiments around the world are pointing in this direction.

This is not an easy book but I  could hardly stop reading.


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THE INVENTION OF NATURE  (Ciencia, ecología, historia de la ciencia).

WULF, Andrea. The invention of Nature. John Murray  (Publishers), London UK, 2015.

Versión española: editorial Taurus, 2016.

img_0899December 8, 2016

Andrea Wulf was born in India, she has lived in Germany and now lives in England.  This book was picked as a Book of the Year by different and important reviews around the world.

Maybe you have heard about Humboldt’s current. It is a cold current of sea water that flows north along the Pacific coast of south America from Chile to Peru. This is only one of the lot of different geographical accidents: valleys, mountains or rivers which take name from Alexander von Humboldt, one of the most important scientists during XVIII and XIX century.

Humboldt was one of the pioneers on thinking the Earth as a whole system where everything is linked with everything, atmosphere with hydrosphere with forest with fauna and human activities. Maybe he was the first on speaking about Ecology though this word did not exit yet. He understood how human beings were destroying their environment and getting poorer every generation. He travelled not only along South America for years but also through all Europe and Rusia too. Even  when wars were taken place in Europe because of Napoleon ambition.

He met and spent long time with Goethe, the famous german poet, and they influenced each other. Probably he was the man who encouraged Simon Bolivar to rise up against Spanish King in order to get freedom for American countries. Humboldt visited and exchanged ideas with president Thomas Jefferson (USA).

By the time he returned to Europe he was one of the most respectable scientists. He lived in Paris and London in contact with the most important people of the period: philosophers, politicians, scientists, writers (Charles Darwin, Ernst Haeckel, …) When he got older he moved to Berlin invited by the Kaiser William as royal adviser, but even then, in his sixties , he travelled from Berlin to Rusia until getting the Chinese border to try testing his theory about the global sense of Nature by comparing information and observations from very different parts of the world.

To sum up, he saw the earth as one great living organism where everything was connected, conceiving a new vision of nature that still influences the way that we understand the world today.

This book is a beautiful jewel for teachers and students interested in knowing how science and nature work. Reading this book they will feel encouraged by this tireless man.


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DE DÓNDE SURGEN LAS BUENAS IDEAS (Ciencia, sociedad)

JOHNSON, Steve. Where good ideas come from. The natural history of innovation. Riverhead books (Penguin), New York, 2010.

IMG_3922April 27, 2016

Basic science is essential for society development because it makes the foundations for technical advances which improve our daily way of life.

Scientists don’t discover new theories or laws from out of the blue or by sitting in the shade of an apple tree. These stories fit in hagiography of famous celebrities on science history but they are far away from reality.

Every discovery, every advance is based on ideas or progress from other former scientists. New brilliant invention arise by connecting people in fluid networks -as author like to call them- more than by serendipity. The more scientists are in free contact, the better. After  one breakthrough pops up you could have said  as T. H. Huxley did when he knew evolution theory: ´How incredibly stupid not to think of that´.

This book explains the way that ideas follow along time until they become extraordinaries. They usually have been blowing in the wind before someone catch them.

It has been an amazing and stimulating read but, at the same time, it is a good way to improve English task. If you read it you won’t get disappointed.


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EN UN METRO DE BOSQUE. (Ecología y otros temas)

HASKELL, David George. En un metro de bosque. Un año observando la naturaleza. Turner publicaciones, 2014.     English edition: The forest unseen, Viking, 2012.

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Haskell es profesor de biología en la Universidad de Tennessee, además tiene obra poética. El libro que os presento fue finalista del premio Pulitzer de no ficción. Imagínate que eliges  un pequeño espacio de un bosque y lo visitas cada semana, te sientas en silencio y observas. Por supuesto el móvil se queda en casa. Tú puedes hacer lo mismo con el libro, siéntate disfruta y aprende de las pequeñas cosas, de los tesoros que están a tu lado y GRATIS.

Cada visita el un capítulo, cada capítulo es una joya. Puedes aprender la diferencia entre un arce y un roble, sobre helechos y hepáticas, salamandras, aves, mariposas, caracoles o micorrizas. Cada uno de los fenómenos que observa los explica con una claridad meridiana y un lenguaje que te estimula a empezar el siguiente capítulo.

Cada estación tiene sus visitantes sus momentos, su belleza, por mucho frío, viento, lluvia o sol. Dan ganas de salir corriendo a elegir un espacio, un rincón y hacerlo tuyo, sentirlo, paladearlo. No esperes más para desarrollar tu capacidad de observación y de paso escribe, dibuja, fotografía, lo que más te guste, este libro te abrirá un mundo nuevo.

Si te gusta la naturaleza, no te lo pierdas.


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EL PULGAR DEL PANDA.  (Evolución)

GOULD, Stephen Jay. El pulgar del panda. Crítica, Barcelona, 2006                                                                English edition. The panda’s thumb. 1980.

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Gould es uno de mis divulgadores de ciencia favoritos, he disfrutado muchísimo con sus colecciones de artículos y sus libros, creo que los tengo casi todos. A este título le tengo especial cariño, fue el primero que cayó en mis manos y me abrió al mundo de la evolución y la paleontología.

Este volumen es el primero de una serie de colección de artículos mensuales publicados originalmente en la revista Natural History bajo el título general de This View of Life. El estilo de Gould es preciso y serio. Requiere una lectura reposada y tranquila, un buen sillón y quizá un blog de notas para recoger las ideas y madurarlas. Pero al tratarse de artículos puede digerirse con pausa, uno a uno sin necesidad de una lectura continua del texto.

Este volumen se inicia con artículos sobre cómo la evolución usa el material disponible en cada momento para formar estructuras o como estructuras en desuso nos muestran pistas sobre el proceso evolutivo. Luego, deriva hacia uno de sus temas favoritos: la historia de la ciencia, donde recurre siempre a las fuentes originales para irnos descubriendo los errores que las sucesivas citas han ido introduciendo en el relato histórico y que acaban deformándolo hasta hacerlo irreconocible cuando no directamente falso.

Me encanta el artículo dedicado a la evolución de Mickey Mouse y su relación con el concepto de ontogenia. En otros se ocupa de argumentar y defender la teoría de la que es padre: el equilibrio puntuado, cambios bruscos en la evolución seguidos de periodos de gran estabilidad. En ocasiones nos habla de las implicaciones políticas o el mal uso de la ciencia por parte de las diferentes ideologías o reivindica la figura de científicos del pasado, algunos injustamente olvidados.

Una lectura siempre estimulante. Este título es fácil de encontrar en cualquier biblioteca y no debería faltar en la vuestra. comentaré otros títulos en breve.


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QUÍMICA AL ALCANCE DE TODOS. (Química)

PINTO CAÑÓN, Gabriel, CASTRO ACUÑA, Carlos M., y MARTÍNEZ URREAGA, Joaquín. Química al alcance de todos.  Pearson educación, Madrid, 2006

IMG_36641 de abril de 2016

La biología se basa en las ciencias básicas como las matemáticas, la física y la química. Comprender los fundamentos de las mismas es esencial para poder entender el funcionamiento de los seres vivos, desde las moléculas orgánicas a los ecosistemas.

Llegué a este libro por casualidad en la biblioteca pública y me enganchó desde el primer momento. Es conciso pero a la vez claro y tiene un planteamiento de una enorme potencia didáctica. Cada uno de los capítulos consta de una introducción de los conceptos básicos pero sin complicaciones innecesarias, al grano. e inmediatamente después plantea una serie de cuestiones de la vida cotidiana que estén relacionadas con ellos. Aparecen infinidad de preguntas que todos nos hemos hecho alguna vez sobre el porqué de determinados fenómenos y se resuelven con brevedad y precisión suficiente.

Leyéndolo no he dejado de pensar ni un momento en que todas esas cuestiones han salido en mis clases en un momento u otro, en una materia u otra y con edades diferentes. Me parece que un alumno interesado en la química o la biología debería darle un buen repaso y podría sacarle mucho jugo.

Os dejo aquí algunas: ¿por qué los orbitales atómicos se identifican con las letras s, p d, y f, aparentemente arbitrarias? ¿qué representa el número de oxidación de cada átomo en un a sustancia? ¿cómo funciona el “baño María”? ¿qué es un cristal líquido? ¿qué es una gelatina? ¿ por qué si soplamos sobre unas brasas se aviva el fuego y si soplamos sobre una vela se apaga? ¿por qué no todas las pilas pueden recargarse? ¿cómo actúa el catalizador de un automóvil? ¿por qué los buceadores a gran profundidad deben ascender a la superficie lentamente? ¿cómo actúa el dióxido de carbono en un extintor de fuego? ¿cómo se prepara la cal y que utilidades tiene? ¿por qué el silicio presenta propiedades tan diferentes del carbono? ¿qué es el octanaje o índice de octavos de una gasolina? ¿qué relación existe entre química y flatulencia? ¿cómo se consiguen los distintos tipos de vidrio? ¿cómo se mide la contaminación química en las ciudades? ¿cómo funciona el luminol para detectar la sangre en un escenario de un crimen? ¿qué es el smog fotoquímico? ¿cómo se lleva a cabo la desalación del agua del mar?

Esto es solo una muestra de las cientos de cuestiones que se plantean. Echadle un vistazo, no os defraudará.


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CIENCIA EN EL AIRE. (Ciencias de la Tierra)

RUIZ, Diego Manuel. Ciencia en el aire. Siglo veintiuno, Buenos Aires, 2012.

IMG_361919 de marzo de 2016

La atmósfera es uno de mis temas favoritos. Vivimos dentro de ella, nos envuelve, acaricia,  empuja e incluso nos asusta y, a veces, hasta mata. Me emocionan  los colores cambiantes del cielo con sus diferentes tonos de azul, rosado, rojo, en ocasiones casi violeta, o de las mismas nubes que van desde el banco más brillante al gris aterrador.

Mis alumnos se sorprenden ante la pregunta de si las nubes se parecen más a las de los Simpson o a la del logo de iCloud, porque para ellos las nubes son nubes. ¿Acaso tienen formas identificables? Confunden vapor de agua con gotitas de agua líquida en suspensión. ¿Acaso hay viento de arriba hacia abajo o viceversa? Disfruto mucho planteándoles este tipo de cuestiones y otras muchas por el estilo. Es extremadamente gratificante que te cuenten emocionados que han visto en la calle aquello en lo que nunca antes se habían fijado.

Este libro aborda algunos aspectos de la atmósfera, unos con más profundidad que otros. Empezando por el hecho de los cambios en la composición de la misma a lo largo de la Historia de la Tierra, sus causas y consecuencias. Explica la estructura vertical de la atmósfera y los fenómenos asociados a cada zona, desde los más cotidianos pasando por la capa de ozono, las estrellas fugaces o las auroras boreales. ¿Por qué el cielo es azul? ¿Qué el barrera del sonido? ¿Cómo se forma el halo lunar o los anillos de Ulloa?

Pasea luego en el viento bajo la lluvia, los rayos y los truenos haciéndonos percibir la intensa dinámica que nos envuelve.

Finalmente da cuenta clara de tres de los fenómenos sobre los que la humanidad está actuando y que son ya los más graves a los que nos habremos enfrentado a lo largo de la Historia: el debilitamiento de la capa de ozono, el calentamiento global y la contaminación química reflejada en el smog y la lluvia ácida.

Como epílogo nos invita a reflexionar sobre la necesidad, quizá ya urgente, de cambiar el paradigma del desarrollo al que asistimos “desde un modelo que cree que el ambiente está al servicio del hombre a otro que considera que el hombre está al servicio del ambiente”.

Muy recomendable para estudiantes y para profesores ávidos de datos detalles o explicaciones a fenómenos menos habituales pero surgen de vez en cuando por la curiosidad de los alumnos y que son una forma efectiva de engancharlos a la ciencia.


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TU PEZ INTERIOR. (Anatomía, Evolución)

SHUBIN, Neil. Tu pez interior. Capitan Swing Libros. Madrid, 2015.                                                         Título original: Your inner fish: a journey into the 3.5-billion-year history of the human body, 2005      

IMG_361417 de marzo de 2016.

Shubin es paleontólogo. En un momento concreto de su carrera tuvo que enfrentarse con el reto de explicar anatomía humana y de ahí surgió la idea de buscar en la anatomía comparada la explicación para la disposición de órganos, músculos, inervaciones y otras estructuras anatómicas humanas que, aparentemente, son más complejas y extrañas de lo que cabría esperar.

A lo largo del libro va desgranando el origen evolutivo del esqueleto, los dientes, el olfato, la visión o los oídos del ser humano buscando su origen en el plan corporal general de los vertebrados. Encuentra de esta manera  las adaptaciones que fueron necesarias para la conquista del medio terrestre primero y el desarrollo como mamíferos después.

El texto está aliñado con sus experiencias de campo como paleontólogo a la búsqueda de fósiles que documenten el paso de la estructura básica de un pez a la de un animal de vida terrestre, lo cual también es un aliciente para entender las dificultades y penalidades de los  científicos en su día a día, lejos del glamour del sabio encerrado en su laboratorio.

Se trata de un libro fácil de leer que gustará a los amantes de la evolución, la anatomía y la medicina.


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LOS DIEZ GRANDES INVENTOS DE LA EVOLUCIÓN. (Evolución)

LANE, Nick. Los diez grandes inventos de la evolución. Ariel. Barcelona, 2009.                   English edition. Life ascending, 2008

10 de marzo, 2016

IMG_3597Este es uno de los libros más interesantes que he leído en los últimos tiempos. Como comentó de él Matt Ridley, será un magnifico regalo para Darwin si se levantara de la tumba. Ha sido merecedor del premio Royal Society for Science Books.

El origen de la vida, el ADN, la fotosíntesis, la célula compleja, el sexo, el movimiento, la visión, la sangre caliente, la conciencia y la muerte. Tales son los inventos que el autor considera.

Todos los capítulos están tratados con audacia y claridad, pero , para mí, los mas apasionantes han sido los primeros, aquellos que marcaron la senda del inicio del desarrollo de la vida compleja tal y como la conocemos. Me cautivó su hipótesis de recreación del origen del metabolismo y las principales rutas metabólicas y como éstas están más relacionadas entre si más de lo que generalmente percibimos.

La formación de la célula como una quimera ya apuntada en su día por Margulis es relacionada con los cambios en la composición de la atmósfera, las pruebas que apoyan la visión evolutiva por cambio puntuado y otros muchos  fenómenos y aspectos a los que, a veces, no prestamos atención.

Es un libro que un profesor o un alumno universitario disfrutarán sin duda porque podrán sacarle todo el jugo, que es mucho y bueno.


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EL UNIVERSO PARA ULISES. (Física)

ORTEGA, Juan Carlos. El universo para Ulises. Planeta, Barcelona, 2013

1 de marzo, 2016IMG_3582

Con el pretexto de contar los principios de la física a su hijo, el autor va haciendo un repaso de los acontecimientos históricos que han marcado el desarrollo de la física y la astronomía. Desde la cosmología griega y sus protagonistas hasta la física cuántica. No es una narración lineal sino que consigue enlazar unas ideas con otras de forma amena llena de flash-back cada vez que un concepto requiere de un principio anterior para su mejor comprensión.

La lectura es fácil de seguir, en ella van apareciendo los personajes históricos que han marcado hitos, unos mas conocidos otros más secundarios u oscuros, pero en cada caso consigue atrapar al lector. El lenguaje dirigido a un niño, yo diría que más bien se requiere ser un adolescente para entenderlo, y la prácticamente ausencia de aparato matemático lo hacen recomendable para aquellos estudiantes de enseñanza media interesados en el desarrollo de la física y de la ciencia en general.


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UNA BREVE HISTORIA DE CASI TODO. (Miscelánea)

BRYSON, Bill. Una breve historia de casi todo. RBA, Barcelona, 2014
English edition: A Short History of Nearly Everything. 2003

IMG_3620Febrero, 2016

Su título ya sugiere su extensión, casi 700 páginas de historia de la ciencia. El autor es un periodista, no un científico, pero eso no desmerece su labor como divulgador. Cuando alguien intenta abarcar demasiados campos no puede profundizar en ellos, no obstante el estilo es muy ameno, los personajes que van protagonizando la historia de la ciencia son descritos con benevolencia, y hasta con cierto cariño, aunque algunos no se lo merezcan. Ser sabio no implica ser buena persona.

Parte del cosmos y nos va trayendo poco a poco a la Tierra disolviéndose en los átomos. Con habilidad nos va llevando a los antecedentes de cada aspecto descrito. Es interesante para los neófitos entender que las grandes ideas no apareen por inspiración de un momento, están flotando en el aire hasta que, generalmente cuando están maduras, alguien las cristaliza y consigue imprimir su nombre en los libros de texto, en ocasiones sin que el mayor mérito sea suyo.

Saltando del Monte Santa Helena al descubrimiento de la técnica de la PCR , del almacenamiento de calor de los océanos a las propiedades del agua y los recursos pesqueros, pasando por los virus, los fósiles o las reglas taxonómicas, nos va llevando de visita a los distintos campos y diferentes épocas.

Como reza su contraportada es un libro entretenido sobre astronomía, geología, física, química y biología. Uno de esos libros que puedes leer en capítulos sin sentir que estás cortando el hilo de la narración, pero añadiendo en cada uno un trocito de conocimiento que se complementa con todos los demás en un todo indisoluble.

Una pega. Algunos datos, especialmente los numéricos cuando de cifras altas se trata, no parecen muy correctos. quizá se trate de un problema de traducción. Cuidado con ellas. Sé siempre crítico y reflexiona cuando algo no te cuadre. Incluso puedes buscar otras fuentes más fiables para contrastar, lo cual es siempre un magnífico ejercicio. Dudar, comprobar, confirmar o refutar son pasos que un buen científico debería practicar siempre.

 

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2 comentarios en “Reseñas y reflexiones

  1. Buenas noches, este blog me ha parecido muy interesante, ya que buscando información sobre libros que recomendar a alumnos de secundaria me ha parecido súper interesante. Me ha gustado mucho el libro de Ciencias en el Aire, el cual creo que es idóneo, ya que plantea preguntas desde las cosas mas cotidianas que nos rodean, dándole la explicación a estos fenómenos. Pero me surge una pregunta, ¿ a que curso seria recomendable sugerirle este libro? es posible a alumnos de 1º de la ESO? o mas bien a alumnos de 3º de la ESO?.

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    • En el libro puedes contar diferentes niveles según el tema del que se trate pero, en general, creo que requiere un cierto nivel básico de conocimientos y de madurez que es posible que no se alcance en la mayoría de los alumnos de primero. Mejor a partir de tercero hacia arriba incluidos los alumnos de CTMA. Un saludo

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